Dove la musica e l'empatia convergono nel cervello

Un nuovo studio suggerisce che le persone che sono altamente empatiche processano la musica in modo diverso nei loro cervelli.

La musica sembra essere un collante sociale. Pensa a come le canzoni d'amore migliorano i nostri sentimenti romantici, come le bande musicali intensificano la nostra affinità per la squadra di casa, o come i grandi concerti rock ci fanno sentire uno insieme ad una folla di migliaia. La musica ha un potere speciale per aumentare il senso di connessione ed aiutarci ad entrare in contatto con gli altri.

Ma perché? Cosa succede nel nostro cervello che fa risuonare un insieme di suoni isolati in questi modi? Un nuovo studio di neuroscienza è volto a scoprirlo.

Nello studio, i ricercatori hanno scannerizzato il cervello di venti studenti universitari usando la tecnologia fMRI mentre ascoltavano brevi clip musicali, alcuni familiari e alcuni non familiari, e alcuni che potrebbero gradire o non gradire, secondo ciò che i ricercatori potevano raccogliere riguardo al loro gusti musicali. L'idea era di vedere come il cervello delle persone rispondeva a questi diversi tipi di musica e quindi di confrontare quei modelli neurali.

In seguito, le persone hanno valutato la musica che hanno ascoltato e hanno riferito di quanto fossero empatici nella vita di tutti i giorni, cioè di quanto tendessero a provare compassione per gli altri in difficoltà e fossero in grado di prendere in considerazione la prospettiva di qualcun altro. I ricercatori sospettavano che l'empatia, un fattore importante nello sviluppo delle relazioni sociali, che crea un modello distinto nel cervello quando le persone lo stanno vivendo, potrebbe influenzare il modo in cui elaboriamo la musica.

L'analisi delle scansioni del cervello ha rivelato alcuni modelli interessanti. Le persone altamente empatiche tendevano ad avere un'attivazione significativamente più elevata nel loro cervello nel complesso e, specificamente, nei centri di ricompensa del cervello quando ascoltavano musica familiare e per loro piacevole - significa quindi che trovavano l'ascolto della musica più piacevole di persone povere di empatia. Avevano anche un'attivazione più elevata nelle parti del cervello implicate nell'elaborazione di informazioni sociali, come quando si cerca di capire la prospettiva di un'altra persona o cosa potrebbero provare. 

Secondo il ricercatore principale Zachery Wallmark della Southern Methodist University, questa scoperta è enorme. Suggerisce che la musica viene elaborata usando la stessa architettura neurale utilizzata per l'empatia e per altri compiti sociali, e che la musica probabilmente "ha approfittato" (in senso evolutivo) i sistemi neurali che si sono evoluti per aiutarci a navigare nel nostro mondo sociale.

"Quando ascoltiamo la musica o ci impegniamo nella musica, è essenzialmente un impegno sociale", dice. "Le persone con un alto livello di empatia, che sono più sensibili agli stimoli sociali, ascoltano la musica come se fossero nella presenza virtuale di un'altra persona".

È interessante notare che anche le persone altamente empatiche sembravano apprezzare la musica non familiare più che le persone meno empatiche, almeno quando hanno valutato la musica dopo l'ascolto. Ciò è particolarmente interessante, in quanto le persone tendono ad ottenere meno ricompensa e divertimento da musica non familiare. Eppure, anche se le persone empatiche hanno affermato di apprezzare maggiormente la musica, i loro cervelli hanno raccontato una storia diversa, senza una maggiore attivazione nei loro centri di piacere come ci si potrebbe aspettare.

Perché? Wallmark non lo sa per certo;  dice che è possibile che le persone altamente empatiche desiderino apparire più gradite ai ricercatori, quindi valutano la musica che non gli piace più positivamente, anche se non la apprezzano veramente.

Ma è anche possibile che siano più disposti a dare alla musica una possibilità. Lui ei suoi colleghi hanno notato uno schema distinto quando persone altamente empatiche hanno ascoltato musica che non gli piaceva, familiare o no: avevano una maggiore attività nella corteccia prefrontale dorsolaterale del cervello, un'area responsabile della diminuzione dei sentimenti intensi, dice Wallmark.

"La nostra interpretazione è che quando le persone ad alta empatia ascoltano musica che non gli piace, stanno mettendo i freni sulle loro emozioni negative e cercano di dare alla musica il beneficio del dubbio in un modo che le persone che con minor empatia non fanno ", dice.

Ciò significa che ascoltare la musica potrebbe aiutarci ad essere più empatici nei confronti degli altri, a dare loro il beneficio del dubbio?Wallmark vorrebbe testare questa idea in studi futuri. Indica una ricerca precedente che mostra come la musica sembra amplificare le nostre reazioni empatiche, ed è ottimista sul fatto che sia vero.

Lo studio di Wallmark aggiunge alla crescente evidenza che la musica gioca un ruolo speciale nei legami sociali. Anche se le persone nella cultura occidentale spesso ascoltano la musica passivamente alla radio o sugli smartphone, dice Wallmark, probabilmente ha un valore più profondo per gli esseri umani oltre il piacere estetico.

"[La Musica] potrebbe essere questo ingrediente cruciale che si è evoluto nel corso di molti anni per aiutarci a navigare nel nostro ambiente sociale, aumentare il legame sociale e coordinarci con gli altri", dice.

Autore: JILL SUTTIE 

fonte: https://greatergood.berkeley.edu/article/item/where_music_and_empathy_converge_in_the_brain